Foguete da SpaceX explode durante um teste de motor. Mais um dos protótipos da nave espacial da SpaceX é queimado.

Na sexta-feira, a SpaceX realizou o quinto teste de um foguete Starship em seu local de lançamento privado em Boca Chica, Texas. O veículo, chamado SN4, foi a quarta versão do que deveria ser a espaçonave pioneira e totalmente reutilizável da SpaceX.

Elon Musk, o fundador da empresa privada de foguetes, está se esforçando para desenvolver rapidamente o sistema para voar passageiros em torno da lua em 2023, pousar astronautas da NASA na superfície lunar por volta de 2024 e – como objetivo final – estabelecer cidades em Marte por volta de 2030.

O veículo experimental explodiu durante uma operação para testar o motor de foguete Raptor na tarde de sexta-feira. Uma bola de fogo irrompeu do que parecia ser um vazamento de combustível, fazendo o foguete explodir catastroficamente.

Perto de Boca Chica Village, onde a SpaceX comprou a maioria das cerca de 35 residências que antes existiam, cerca de uma dúzia de proprietários permanece. Celia Johnson, que é dona de sua casa lá desde o início dos anos 90, estava em sua casa durante o teste.

Depoimentos sobre a explosão durante teste de motor

Um xerife ligou a sirene para sinalizar o início do incêndio estático, como normalmente é feito antes do início de tais testes na área, e Celia sintonizou um canal do YouTube chamado LabPadre, que tem câmeras fixas na barra de lançamento da SpaceX na praia.

“Eu ouvi a explosão antes que ela aparecesse na câmera LabPadre. Ouvi todas as minhas janelas baterem, e então ouvi algo bater na casa no telhado, como um grande baque”, disse Johnson ao Business Insider. “Foi um boom muito alto. Isso me deixou estressado e um pouco surdo”.

Parece que ninguém foi ferido pelo incidente por causa das precauções de segurança tomadas antes dos testes desse tipo. Outro proprietário da vila disse ao Business Insider por correio de voz que a explosão “parecia um terremoto”, mas que “está tudo bem” na vizinhança.

A SpaceX não respondeu imediatamente a uma solicitação de comentário.

É um revés definitivo durante o que tem sido uma grande semana para Musk e SpaceX.

Neste fim de semana, a SpaceX deve realizar sua segunda tentativa de lançar uma missão espacial histórica, chamada Demo-2. O voo de teste tentará enviar dois astronautas para a Estação Espacial Internacional em uma missão de aproximadamente 110 dias. O foguete Falcon 9 da SpaceX e a sonda Crew Dragon estão programados para serem lançados a partir de Cape Canaveral, Flórida, às 15h22. ET. Se o clima interferir, a próxima janela de lançamento disponível para chegar à ISS será domingo às 15h. ET.

O sistema de foguetes Falcon 9, desenvolvido muito antes da Starship, completou dezenas de missões bem-sucedidas, enviando cargas e satélites ao espaço. A nave espacial Crew Dragon no topo é experimental, embora tenha completado um voo de teste sem tripulação no ano passado e um teste de fuga de emergência em janeiro.

Aqui está o que aconteceu com o SN4 e os 3 foguetes antes dele:

Ainda não está claro exatamente o que aconteceu na explosão de sexta-feira, mas as transmissões ao vivo do LabPadre e Spadre (um canal diferente do YouTube) mostram o que parecia ser um vazamento de combustível do SN4 antes da explosão.

O veículo é abastecido com metano líquido e oxigênio líquido em tanques separados, os quais são mantidos extremamente frios. Quando um dos líquidos começou a vazar – provavelmente o oxigênio líquido -, o líquido cintilou para uma nuvem de vapores. Esses vapores então se expandiram, chegando finalmente a uma pilha de chamas a algumas centenas de metros de distância.

A chaminé está pronta para queimar o combustível que evapora durante as operações normais, mas, neste caso, parece ter incendiado os vapores e causado a explosão do SN4, deixando para trás uma pilha de metal fumegante.

Musk disse nesta semana que o SN4 será lançado em um voo de teste de 150 metros em duas a três semanas. A explosão ocorreu dentro de 24 horas da Administração Federal de Aviação, adicionando uma modificação à licença de lançamento da SpaceX para que a empresa de foguetes pudesse realizar o teste de salto. A FAA não respondeu imediatamente a um pedido de comentário sobre a falha.

Testes dos protótipos da SpaceX

Os primeiros protótipos de naves espaciais construídos foram destruídos durante os testes, embora sem explosões de fogo.

Esses testes falharam quando a SpaceX os encheu de nitrogênio líquido inerte, causando a explosão ou vazamento dos veículos. Tais testes precedem o abastecimento e o disparo de foguetes experimentais para testar a integridade do veículo.

Especificamente, a SpaceX viu vazamentos da base dos protótipos da Starship com uma parte essencial chamada “disco de impulso”, ao qual um motor de foguete Raptor está conectado.

“Há um disco na base que leva a carga de impulso do motor. Não abafe o disco!” Musk twittou após o SN1 estourar durante um teste de pressão.

O SN4 foi abastecido e passou no seu quarto teste de fogo estático, projetado para acender um motor e medir seu desempenho sem levantar o foguete do chão. Este quinto teste de fogo estático, no entanto, terminou com uma falha explosiva.

Musk espera inúmeras falhas durante o programa de desenvolvimento da Nave Estelar. Ele disse que pode levar a construção de cerca de 20 protótipos diferentes da nave espacial antes que qualquer veículo experimental chegue à órbita.

Em 1º de maio, durante uma coletiva de imprensa da Demo-2, a presidente e diretora de operações da SpaceX, Gwynne Shotwell, abraçou as falhas anteriores como oportunidades de aprendizado pungentes.

“Ainda hoje, quando estamos falando de pessoas que voam e de transportar outras cargas preciosas, você precisa aprender essas lições difíceis”, disse Shotwell ao Business Insider. “Acho que, às vezes, a indústria aeroespacial evita o fracasso na fase de desenvolvimento. Parece ruim, politicamente. É difícil, e a mídia certamente tira muitas falhas”.

Mas, ela acrescentou, “a melhor maneira de aprender é levar seus sistemas ao limite deles, que inclui pessoas, sistemas e processos, e aprender onde você é fraco e melhorar as coisas”.

Assista ao teste completo do foguete aqui:

Fonte: Businessinsider

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