Os dois membros mais cotados para o lançamento da SpaceX são os astronautas Bob Behnken e Doug Hurley. Esses integrantes da agência espacial americana estão há anos desenvolvendo o plano de transformar os voos em comerciais, o que acontece oficialmente neste fim de semana.

Esses astronautas irão ser protagonistas de um acontecimento extremamente importante para a NASA neste sábado e domingo. A agência espacial americana está prestes a fazer um lançamento histórico.

Em primeiro lugar é preciso que haja requisitos meteorológicos propícios neste fim de semana (30 e 31 de maio) para o lançamento. Será o primeiro foguete a sair do solo americano num período de nove anos. O último foi no ano de 2011, quando os ônibus espaciais da empresa entraram em uma aposentadoria.

Em 2003, houve um desastre com a missão Columbia. Depois desse evento, a NASA conferiu meticulosamente todo o seu processo com os ônibus espaciais. A agência espacial adquiriu lugares para os astronautas e isso saiu por volta de dezenas de milhões de dólares a cada lançamento da Soyuz, uma nave espacial russa.

Foi um momento de transição até que o projeto Commercial Crew & Cargo Program Office (C3PO) tivesse seus primeiros resultados. E então, inclui-se o bilionário Elon Musk, que também é diretor e fundador da SpaceX.

Sua companhia e a Boeing foram selecionadas pela NASA para colaborarem do plano C3PO. Esse projeto criou espaço para ocasiões comerciais para transportar carga e astronautas para o espaço. Com a supervisão da agência espacial americana, desde 2014, essas companhias vêm melhorando e experienciando os planos de lançamento.

O foguete de Musk vai ser o primeiro a ser lançado para o espaço, agora neste sábado e domingo. Hurley e Behnken irão viajar para a Estação Espacial Internacional na requintada cápsula Crew Dragon.

Seleção de Hurney e Behnken

“Já passou da hora de lançar um foguete americano da costa da Flórida para a Estação Espacial Internacional, e estou certamente honrado em fazer parte disso”, afirmou Hurley, 53 anos, no início de maio.

“No meu primeiro voo (para o espaço) eu não tinha um filho, então estou realmente empolgado em compartilhar esta missão com ele”, completou Behnken, 49 anos.

A agência espacial selecionou dois de seus agentes com mais experiência para auxiliar a SpaceX com os preparativos do lançamento da Crew Dragon. Além disso, os dois astronautas são amigos há muitos anos.

“Ter a sorte de voar com seu melhor amigo… acho que muitas pessoas gostariam disso”, diz Hurley.

Famílias astronautas

Quando alcançarem voo acoplados a um dos foguetes Falcon 9, suas esposas vão se manter bastante atentas. Isso porque elas além de terem um membro da família na missão, também devido às suas profissões: também são astronautas.

Karen Nyberg, a parceira do coronel Hurley, já viajou duas vezes para o espaço, dentro do ônibus espacial da NASA e da Soyuz e se aposentou da empresa neste ano. O filho do casal, Jack, de anos de idade, teve seus primeiros anos de vida em meio a vida espacial de ambos os pais.

Nyberg iniciou seu aprendizado para uma missão na estação espacial depois de poucos meses do nascimento de seu filho. Nesse meio tempo, Hurley esteva treinando para o seu próprio lançamento, sendo o piloto da última missão do ônibus espacial da agência. De vez em quando, Nyberg conduzia seu filho para a Rússia junto consigo, em outros momentos, o garoto ficava em sua residência, no Texas.

“Literalmente, desde que Jack tinha idade suficiente para compreender as coisas, ele estava viajando para a Rússia ou falando através do Skype com a mamãe”, relatou Hurley, em 2013, para o jornal Houston Chronicle.

Behnken, coronel da Força Aérea, é marido de Megan McArthur, teve sua última missão lançada em 2009 para o Telescópio Espacial Hubble.

Ela é uma integrante ativa do grupo de astronautas. Além disso, de acordo com a NASA, se trata de uma das cotadas em vista para ser a primeira mulher a encostar os pés na Lua, no ano de 2024. Theo, o filho do casal, tem seis anos de idade.

Parceria de longa data

Os quatro, Hurley, Behnken, Nyberg e McArthur, formaram juntos na turma de astronautas de 2000. Além disso, compareceram em ambos os casamentos.

Sendo íntimos, eles “conseguem prever, até por linguagem corporal, qual é a opinião ou a próxima ação” do outro, relatou Behnken à rede CNN no começo de maio a respeito de sua amizade com Hurley. “Fazemos isso há tanto tempo que é como ter um segundo par de mãos”.

“Sei instantaneamente quando fiz algo errado. Ele não sabe responder bem”, Hurley falou a respeito de Behnken.

No entanto, Behnken confessa que Hurley é o mais meticuloso entre os dois.

“Era apenas uma grande existência em uma cidade pequena… nós só tivemos semáforo quando eu estava na faculdade”, relatou Hurley em 2009. Ele foi criado no norte de Nova York, no vilarejo de Apalachin.

“Acho que, na minha bagagem… sou mais uma pessoa da classe trabalhadora”, relatou Beehnken. Ele foi criado em um subúrbio de St. Louis, St. Ann, em Missouri. No ano de 2010, ele falou do local como “uma espécie de bairro de trabalhadores”.

Ele foi colaborador na construção civil anteriormente de tomar a decisão de que trabalhar debaixo do sol no verão não lhe caía muito bem.

Ambos começam suas graduações com bolsas militares e tiveram formação em engenharia. Hurley começou a ser oficial dos fuzileiros navais, enquanto Benken terminou o seu doutorado na Caltech, uma universidade de elite que apareceu no seriado The Big Bang Theory.

Formação para pilotos de teste

Além disso, depois de suas formações, começaram seus treinamentos em escolas militares como pilotos de teste. É comum essa trajetória profissional para os agentes espaciais da NASA.

Quando o ônibus espacial, Columbia, se despedaçou no retorno para o planeta e matou os sete integrantes dentro dele, Hurley e Behnken eram candidatos a se transformarem em astronautas. Depois da tragédia, a agência espacial tomou a decisão de aposentar o ônibus, incumbindo o veículo à estação espacial para companhias privadas.

Dessa forma, quando eles foram escolhidos para seus voos, o projeto de ônibus espaciais estava em seus momentos finais. As missões tiveram objetivo de finalizar os compromissos abertos da agência e de terminar a construção da estação espacial.

Depois disso, os homens se tornaram membros do grupo do projeto Commercial Crew & Cargo Program Office (C3PO).

Em 2018, no mês de agosto, Behnken e Hurley tiveram seus nomes em um pronunciamento dos integrantes principais do Demo-2, o primeiro lançamento da nave espacial da SpaceX com pessoas dentro dela.

“Bob e eu, nos últimos dois anos, vivemos essencialmente na Califórnia, trabalhando lado a lado com o pessoal da SpaceX para nos trazer a esse ponto”, contou Hurley há pouco tempo.

Além disso, ambos tiveram que se adaptar em controlar a Crew Dragon através da tela sensível ao toque. Isso após se acostumarem com grandes botões dos painéis dos ônibus espaciais.

Prática como piloto foi essencial

Hurley relatou que ter prática como piloto de teste em avaliar aeronaves militares foi essencial para trabalhar com a SpaceX. “Isso, por si só, ajudou tremendamente a nós dois, porque durante todo o processo que você acompanha nas forças armadas, há atrasos, desafios técnicos, imprevistos com os quais você não espera ter que trabalhar”.

Os imprevistos, como as duas explosões imensas que eliminaram um foguete e uma das cápsulas do Crew Dragon, adiaram o lançamento que vai acontecer neste fim de semana por volta de quatro ano, tendo sua previsão original marcada para 2016, no mês de outubro.

“Estávamos bem preparados para isso, então acho que o não cumprimento das datas de lançamento (originais) causou alguma frustração na NASA”, contou Hurley.

Mesmo com os contratempos, a animação de Behnken continuou. “Provavelmente é o sonho de todo piloto de teste em formação ter a oportunidade de voar em uma nave espacial nova”.

“Do ponto de vista do primeiro voo, certamente, pode haver algum risco relativamente maior, em certo nível”, Hurley relatou à CNN. “Mas provavelmente não diferente de qualquer outro voo espacial em que já embarcamos humanos antes”.

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